Aprovechemos que en Disney+ esta película de unos ocho minutos está al alcance del control remoto porque vamos a hablar hoy de un momento clave en la historia del cine. Vamos a hablar de Steamboat Willie, el primer corto distribuido de Mickey Mouse. También es el primer corto animado con sonido sincronizado, pero es muchas otras cosas y cambió definitivamente el séptimo arte. Sí, así como lo leen: es, como El Ciudadano, o como La regla del juego, o como La ventana indiscreta, o como El acorazado Potemkim, de esas películas que no solo se mantienen en el tiempo sino que abrieron caminos que se transitan hasta el día de hoy. Y eso que tiene (créase o no) 94 años.

Vayamos a 1928. Entonces, Disney trabajaba para la productora Winkler proveyendo cortos de su autoría sobre un personaje llamado Oswald, the Rabbit. Los diseños eran del mayor colaborador de don Walt, Ub Iwerks, y a Disney le iba razonablemente bien. Los cortos eran mudos, igual que su serie previa, Alice adventures in Cartoonland (la historia de una nena de carne y hueso en un mundo de dibujos que merece una nota aparte). En aquel año, el contrato debía renegociarse pero no hubo acuerdo. No solo eso: dado que Winkler era dueño del personaje, Disney ya no podía producir a Oswald, que era bastante popular. Problemón para la entonces de cinco años Walt Disney Co.

El mito cuenta que, en el viaje de vuelta a Los Angeles desde Nueva York, donde había perdido con Winkler, Disney imaginó y diseñó a Mickey a partir de una gota de tinta derramada, que lo bautizó "Mortimer" y que su mujer prefirió llamarlo Mickey. Es un hermoso cuento para una película, pero nada que ver. Cuando regresó, habló con Iwerks y le encargó un personaje. Iwerks creó a Mickey Mouse e inmediatamente apostaron a realizar el primer corto. En ese entonces, el héroe más famoso de los EE.UU. era Charles Lindbergh, el hombre que cruzó el Atlántico en avión casi a ciegas y en solitario. El corto era la historia de este ratón tratando de hacer con cosas de una granja y la ayuda de animales un avión para conquistar a Minnie. Lo logra pero no tanto. Era un corto mudo, y se le encargó una partitura a Carl Stalling para que la acompañara en los cines.

Y entonces sucedió lo que debía suceder: Disney vio en el cine El Cantor de Jazz, el primer filme de largometraje con sonido sincronizado. En realidad era mudo y tenía cuatro o cinco secuencias de diálogo y canto -era muy difícil de filmar con los micrófonos. Pero Disney entendió que ese no era un problema para los dibujos animados y que el sonido daba vuelta el cine como un guante. Rápido de reflejos, decidió dejar de lado el estreno del corto mudo (Plane Crazy, que fue el segundo en estrenarse del ratón) y planear uno en el que el sonido y la música fueran tan importantes como la imagen. Lección 1: Disney entendió que la animación y la música eran artes similares.

Nació entonces Steamboat Willie, estrenado el 18 de noviembe de 1928. El éxito fue arrollador e inmediato: no solo porque todo era sonoro, sino porque había un diseño diferente en ese corto respecto del cartoon, que estaba perdiendo popularidad. El tema del sonido y la música es importante por lo siguiente: cada movimiento de cosas, caídas, onomatopeyas está reemplazado por el uso de un instrumento musical. Esa sustitución de un sonido "natural" por otro artificial para crear un efecto cómico fue bautizado como -con lógica- "mickeymousing" y se usa (Tarantino, por ejemplo, suele utilizarlo) también en el cine de acción en vivo. Todo en el corto es musical, y no hay casi diálogos. De hecho, el núcleo de la película es Mickey usando animales (los golpea, tironea, etcétera) para tocar una canción. Los dientes de una vaca, por ejemplo, se convierten en xilofón.

Pero no es solo el sonido. El cartoon entonces se hacía sin perspectiva. Se dibujaba plano y los personajes se movían hacia los costados. Siempre en plano general o americano, y ocasionalmente se usaba hacerlos "más chicos" para mostrarlos irse hacia el horizonte. Pero siempre todo estaba en el plano. Steamboat... tiene fondos que se continúan más allá de donde termina la ventanita de la pantalla. El mundo es muchísimo más amplio, como en el cine no animado. Pero ademas la "cámara" se coloca en general en diagonal a las acciones, en escorzo. Lección 2: De ese modo, parece naturalmente que lo que vemos es un espacio de tres dimensiones y tiene una existencia similar a la de nuestro propio mundo.

El hecho de que sean animales los protagonistas es parte de la tradición satírica del cartoon. Un hombre gordo se dibujaba como elefante, por ejemplo, o como hipopótamo. Aquí el "malo" es el dueño del barco, Pete, que sí aparecía en los cortos de Oswald y sí Disney se pudo quedar. También está Minnie, con la que Mickey organiza el baile en el barco. Es el pequeño ayudante de un barquito de río -funcionaban como colectivos, muy comunes en los pueblos rurales donde vivió Disney en su infancia, de ahí viene tanta "granja"- que tiene un capitán abusivo y torpe. Cuando Minnie sube a bordo, comienzan un cuadro musical que es, básicamente, el núcleo de toda la película.

Música como herramienta constitutiva de la trama, uso del detalle y el escorzo para "ampliar" el mundo, variedad de ángulos de cámara, personajes bien definidos. Todo junto se vio por primera vez en esta película que definió, además, cómo musicalizar el cine. De paso: Plane Crazy se sonorizó y se estrenó el mismo año, con la partitura de Stalling. Y Stalling fue el músico titular de Looney Tunes-Merrie Melodies hasta su muerte en los 50. ¿Cabe decir que Looney Tunes fue creado por tres ex socios de Disney, Hugh Harman, Rudolph Ising y Friz Freleng, el último años después papá de La Pantera Rosa? Sí. Y todo comenzó con el ratón.

Más notas de

Leonardo Desposito

El guardaespaldas, una gran película de contrabando

Kevin Costne y Whitney Houston en El Guardaespaldas

El precio de las entradas pesa tanto como el Covid en los cines

Salas vacías, nuevo problema global

Get Back: el evento que salva todo el 2021

Get Back, un milagro del documental

Los Gucci pelean contra La casa Gucci

La casa Gucci

Buen fin de semana en la taquilla global para films aún "en rojo"

Encanto, nuevo éxito de Disney

David Lynch famoso y secreto para descubrir en MUBI

Dumbland, serie animada de David Lynch

El futuro audiovisual ya llegó

La televisión informa lo que sucede en el momento en que sucede. La paradoja de El juego del calamar, la historia de un montón de gente encerrada en un lugar bajo miradas anónimas

Disney+ y HBO Max "compartirán" películas hasta 2022

Disney+ y HBO Max "compartirán" películas hasta 2022

Festival de Mar del Plata: espejo del estado del cine

Festival de Mar del Plata: espejo del estado del cine

La película más taquillera de 2021 podría perder dinero

Sin tiempo para morir, ganadora y perdedora a la vez