Los dos se transformaron en artistas de culto y no se refugiaron en purismos de género. Por el contrario, ampliaron las fronteras sonoras y creativas, cada uno en su ámbito. Y la admiración común motivó más de una asociación entre ambos. Frank Zappa y Archie Shepp reconocen cierto historial en común, que hoy viene a cuento a partir de la edición de una caja de cds y un vinilo especial con las sesiones del mítico disco Hot Rats, que Zappa grabó en 1969 y que se transformó en una de sus obras más célebres.

La nueva edición, que acaba de saltar al mercado, se titula The Hot Rats Sessions e incluye mucho material de aquel entonces, distribuido en seis cds y profusión de gráfica con textos y fotos inéditas. La influencia del legendario saxofonista Archie Shepp, quien hoy sigue recorriendo escenarios a sus 82 años, arranca ya desde el título. Zappa confesó alguna vez que el nombre de su emblemático álbum surgió a partir de la escucha de un disco de Archie Shepp que compró en Europa promediando la década del 60. En esa grabación, un show en vivo en Alemania en la que Shepp tributaba a Coltrane, el saxofonista arremetió improvisando el standard The Shadow of your Smile, y el solo que ejecutó fue la epifanía que movilizó a Zappa. "Me vino a la mente algo así como un ejército de ratas calientes saliendo atropelladamente del saxo", reveló al hablar de ese solo que lo sobresaltó.

Así bautizó el disco, al que muchos críticos le asignaron un papel relevante en la evolución del jazz rock. Acaso suponga una simplificación bautizar a Hot Rats como un disco de jazz rock subgénero que explotaría más tarde con músicos y bandas que hicieron historia- pero sí es cierto que se trató de un disco altamente valorado por músicos de rock y de jazz a la vez.

Zappa y Sheep, dos grandes del género

Zappa nunca quiso ser considerado como un mero músico de rock. Su interés en compositores de vanguardia, su vocación por sofisticados arreglos orquestales y su tendencia a rodearse de músicos de jazz, provocó que a menudo surfeara géneros más allá de los rótulos.

Con Archie Shepp guardó una especial relación, que se remonta a la década del 60, cuando The Mothers of Invention, la banda de Zappa, solía tocar en vivo un tema compuesto por él en homenaje al saxofonista: Archies Home.

Ambos coincidirían luego en el Festival de Amougies, en 1969, durante el cual Zappa se dedicó a improvisar con diferentes grupos de rock y de jazz listados en el programa. Lo hizo con Pink Floyd ese video salió a la luz poco tiempo atrás- pero también con Shepp, Philly Joe Jones y Grachan Modcur III, entre otros.

La cumbre oficial entre ambos músicos llegaría con la edición del volumen 4 de la serie You cant do that on stage anymore, disco en el que Zappa incluyó temas en vivo del período 1969-1988, aunque más de la mitad de los tracks provienen de los dos últimos años. Uno de ellos es Lets Move to Cleveland Solos, que arranca con un solo de impronta blusera de Archie Shepp, invitado para la ocasión, grabado en Amherst, Massachusetts, en octubre de 1984.

"Si querés aprender a tocar guitarra escuchá a Wes Montgomery, y si querés tocar el piano, conseguí un disco de Cecil Taylor", sugería Zappa en 1967. El jazz fue una influencia decisiva en su proceso creativo.

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