La Mejor League Soccer ( MLS) ha crecido de manera notable en los últimos años. Uno de los puntos que ayudó a potenciar la popularidad y el nivel de sus equipos es la llegada de figuras como Zlatan Ibrahimovic, David Villa, Andrea Pirlo y David Beckham. Y últimamente, son varios los jugadores argentinos que han elegido seguir sus carreras en el fútbol de Estados Unidos. Es más, después de España e Italia, Estados Unidos figura como el tercer país extranjero con más futbolistas argentinos en sus ligas.

Antes se creía que la MLS le "servía" a las estrellas para retirarse y aprovechar ese período para cobrar cantidades de dinero estratosféricas. Sin embargo, ya no es así. Según el censo que realiza todos los años el sitio AXEM, son 230 los jugadores que se desempeñan en las distintas ligas estadounidenses, una élite de alrededor de veinte jugadores ayudó a que la MLS dejara de ser una liga periférica o meramente económica. Este año llegan dos protagonistas de la superfinal entre Boca y River por la Libertadores. El Pity Martínez jugará en el flamante campeón, Atlanta United, y Guillermo Barros Schelotto dirigirá a Los Angeles Galaxy.

La MLS entró en una fase de consolidación que se evidencia en dos aspectos: la contratación de figuras jóvenes de los principales países de América Latina, y la cantidad de espectadores que asisten a los estadios. En ese sentido, el Atlanta United de Gerardo Martino fue un punto de inflexión. El técnico argentino se apartó de la idea de que la MLS era el último refugio de viejas estrellas que llegaban para retirarse y armó un plantel basado en las promesas del fútbol latino ûa los argentinos Ezequiel Barco y Leandro González Pirez, y al paraguayo Miguel Almirón, les sumó los goles del venezolano Josef Martínezû. Así, en menos de dos años, el proyecto del argentino generó que toda la ciudad se identificara con el equipo, al punto que el día de la consagración las 73 mil personas que colmaron el Mercedes-Benz Stadium cantaron en español.

La liga de Estados Unidos coquetea con la latinoamericanización de su fútbol. Y puede jactarse de subir, año tras año, el promedio de fanáticos que van a las canchas a tomar cerveza y ver un deporte que hasta hace poco era para pocos. Los 2.785.001 hinchas que iban en 1996 pasaron a ser 8.553.245 en 2018. Tres veces más. Eso se traduce, también, en los ingresos por patrocinio. El negocio global de la MLS trepó a los 670 millones de dólares. Un récord que es un chiste al lado de los 14 mil millones de dólares de la NFL, y de los 6 mil millones de la NBA.

La llegada de Beckham, icono del capitalismo futbolero, sirvió para imantar a los medios del mundo y para seducir a los propios estadounidenses. Además, para permitir superar los topes salariales que había fijado la propia liga y, de esa manera, contratar estrellas internacionales, como Ibrahimovic -a sus 37 años, pasará de cobrar 1.5 millones de dólares a un cantidad que supera los 7 millones de dólares-, a quien dirigirá Barros Schelotto, un viejo conocido de esta liga: jugó entre 2007 y 2010 en el Columbus Crew.

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