El Proyecto Minera Agua Rica Alumbrera (MARA) es una fusión entre las mineras de Bajo de La Alumbrera y el Proyecto de Agua Rica, ambas locaciones dentro del departamento de Belén y de Andalgalá, al noroeste de Catamarca. Se ubican a 400 kilómetros de distancia de la capital provincial.

MARA nació como fruto de la fusión entre varias empresas, y es operada en la actualidad por Yamana Gold, una compañía canadiense que posee minas de oro, plata y cobre en Argentina, Chile, Brasil, y su país de origen. En el caso de la integración entre el yacimiento de Agua Rica y la infraestructura de la Alumbrera, su participación es del 56,25%, mientras que Glencore International y Newmont tienen el resto de las acciones con el 25% y el 18,75%.

Planta dentro de la mina La Alumbrera

Se espera que la fusión entre la infraestructura de La Alumbrera y el proyecto de explotación de cobre en Agua Rica generen alrededor de 1.200 millones de dólares anuales por un lapso de 27 años, con una inversión de construcción de 2.996 millones de dólares hasta el 2026 y la creación de más de 3.500 nuevos empleos. En total, se habla de un estimado de 4.049 millones de dólares para impulsar la totalidad del proyecto.

Nicolás Bareta, Gerente general de MARA

Nicolás Bareta, nacido en la zona sur del conurbano bonaerense, estudió Contabilidad en la Universidad de Buenos Aires (UBA), pero su interés en minería lo llevó a cambiar el rumbo de su carrera. Ahora, es el vicepresidente de Proyecto Minera Agua Rica Alumbrera, y también se desarrolló como el director de Yamana Argentina de Servicios S.A. 

BAE Negocios viajó a las instalaciones del Proyecto MARA y pudo charlar tanto con él en sus oficinas, como con algunos mineros en Bajo de La Alumbrera y Agua Rica. 

La Alumbrera

Por su parte, la minera Alumbrera es la más grande del país y, actualmente, se encuentra en periodo de cierre, ya que su auge terminó hace un par de años. El proyecto nació en 1997 y tuvo su plena explotación entre el 2014 y el 2018. Según datos de su página oficial, la producción durante el 2017 ascendió a 33.951 toneladas de concentrado de cobre y oro, 28.292 onzas troy y 1.301 toneladas de concentrado de molibdeno. Debido a la suma de dinero de las retenciones, Alumbrera pudo seguir hasta el 2018.

Mina de open pit en La Alumbrera

La mina de open pit fue uno de los principales puntos dentro de Bajo de la Alumbrera durante su periodo de actividad, a partir del cual se realizó una excavación a la superficie terrestre y se extrajo oro y cobre. Para el proceso, se perforaban 16 metros con una excavadora, se fabricaba una malla de perforación modelo 7C9 que estaba cargada de explosivos de ANFO (nitato de anomio y gas oil) con un poder expansivo muy grande y que daba como resultado la mina a explotar.

Esa expedición dio como resultado la mayor concentración de oro en Alumbrera, según el ingeniero Daniel Moreno, que trabajó en Minera Alumbrera desde el 2013 en distintos puestos relacionados a la ingeniería, y ahora se desenvuelve en MARA como el Superintendente Senior de Mina. Ahora, Alumbrera se encuentra en su proceso de cierre y de mantenimiento para dar espacio a que pueda unirse de manera oficial la mina de Agua Rica, y poder seguir produciendo cobre, molibdeno, oro y plata.

Plantines destinados a regenerar el suelo

Por otro lado, decenas de empleados de MARA se encargan de preparar la tierra y plantar distintas especies, para poder regenerar el suelo.

Dónde queda Agua Rica

A 35 kilómetros debajo de La Alumbrera, y a 17 kilómetros del departamento de Andalgalá, queda el proyecto minero de Agua Rica, a 3300 metros sobre el nivel del mar. Es uno de los principales proyectos de megaminería a nivel mundial y se integrará a La Alumbrera para  la extracción de los mismos minerales que su antecesora: cobre, molibdeno, oro y plata. 

Nevado del Candado, a kilómetros del proyecto de mina Agua Rica

Como resultado no sólo se dará la exportación de los minerales, sino también la generación de empleo para poder aumentar índice de producción en la provincia de Catamarca y posicionarse frente al mundo como un proyecto de vanguardia.

Agua Rica intentó llevarse adelante cinco veces, según afirmó el vicepresidente de MARA. "La primera vez que se perforó fue en 1972 por una empresa estadounidense. Las cinco integraciones anteriores consideraban al proyecto como una entidad independiente de Alumbrera, nunca se consiguió que se desarrollaran juntos", explicó.

La posición del sector ambientalista

Uno de los principales pilares desde MARA es la minería sustentable,  por lo que apuntan a reducir la huella ambientalMario Hernández, el responsable de Relaciones Comunitarias de MARA, y también el presidente de la Cámara Minera de San Juan puntualizó en diálogo con BAE Negocios  que el proyecto está "basado en las mejores prácticas de cuidado ambiental", y que se está trabajando mucho en "terminar la fertilidad" y los respectivos estudios de exploración avanzada.

"Gracias a esta integración no es necesario construir doble infraestructura, sino aprovechar una que ya está, que funcionó, que fue significativa en términos de aportes a la Provincia de Catamarca y a la Nación, y también a los municipios", explicó el empleado de MARA. "Además, contiene una cantidad de infraestructura muy importante en términos, no solamente de un concentrado de cobre, sino que además hay una infraestructura que llega hasta el puerto para la explotación de este producto", agregó.

Otra de las aristas clave del proyecto es la presencia de la Policía Minera, que se encarga de que se cumplan todos los requisitos y protocolos impuestos al sector de la minería.

"La minería ha ido migrando a nuevas condiciones sociales, y también a nuevas condiciones de sustentabilidad", sintetizó Hernández, quien también hizo hincapié en que todas las personas que trabajan dentro del proyecto son universitarios de casas de estudios aledañas, por lo que están preparados para llevar a cabo la actividad.

Por su parte, Nicolás Bareta también aseguró el compromiso que desde MARA tienen con el medioambiente, ya que no afectarán a "ninguna geoforma", ni a las glaciaciones, entre ellos el Nevado del Candado, que se encuentra en Agua Rica, ya que se impulsa una "reutilización total del agua".

Empleos en minera MARA

Hoy en día, MARA cuenta con más de 600 mineros entre la planta de Alumbrera y el futuro proyecto de Agua Rica, a quienes también se les suma los trabajadores que ocupan puestos de trabajo indirectos. De esta manera, la integración es un gran aporte a la generación de trabajo y producción para la provincia de Catamarca"Hay una gran comunidad", afirmó.

Al igual que en todos los demás aspectos de la vida, la pandemia golpeó al modo de trabajo dentro de Proyecto MARA, y debieron adaptarse a las nuevas condiciones laborales que comenzaron a implementarse en marzo de 2020. Santiago Gómez Bello, Gerente de Comunicaciones del proyecto, contó: "Nos tuvimos que adaptar al protocolo especial diseñado por parte del Ministerio de Minería de  Catamarca. Los trabajadores tuvieron que hacer 7 días de aislamiento, trabajaron en burbuja en el campamento".

"Lo bueno es que eso generó mucha ocupación hotelera, porque había que alojar a los trabajadores, a nuestra gente por 7 días y darles de comer y ocupamos la mayoría de los hoteles de Andalgalá, Belén y Santa María. Se incorporó a los hoteles a la cadena de valor y se mantuvo la operatividad de los hoteles en el peor momento de la pandemia, al igual que los que hacen viandas", agregó.

Vivir en una mina

Quienes trabajan en MARA saben que poseen empleos particulares y deben pasar largos plazos de tiempo lejos de sus familias. Los campamentos que proveen desde La Alumbrera y Agua Rica son equipados con habitaciones, comedor, sala de juegos, despensa, y todas las comodidades necesarias para que los mineros puedan sentirse como en su casa. Aún así, eso no quita que sea una situación muy especial: todos coinciden en que el apoyo de su familia es fundamental para afrontar sus tareas cada día.

"Tengo mucho apoyo de mi familia, más que nada de mi papá, que vivo con él", expresó Daniela, una de las empleadas, que es oriunda del pueblo de Santa María y hace un mes que es parte del proyecto. 

Nicolás Zigiotto es empleado dentro del área de seguridad en la integración de Agua Rica y, a diferencia de varios casos dentro de la empresa, nunca estuvo en sus planes ser minero. Ahora, hace once años que integra la planta de MARA. "Nunca creí que iba a poder tener la oportunidad de pertenecer a este equipo, ni de poder desarrollarme de la forma que quiero", comentó. 

"Mi familia es el principal apoyo, no es fácil estar entre 14 y 20 días fuera de casa. Hay total apoyo, por supuesto que también con muchas expectativas, uno crece acompañado. Tengo dos hijas: una de nueve y otra de ocho meses, y cuando estoy en mi casa trato de disfrutar de ellas. Si me preguntan del trabajo, yo cuento. Ellas saben que papá se va a la montaña a trabajar, pero trato de salir de esa rutina y de disfrutar el tiempo", explicó.

Los demás empleados que comparten el día a día se vuelven un pilar esencial dentro de su día a día, ya que todos están en la misma situación al estar lejos de sus seres queridos. "El compañero de habitación es como una segunda familia, justamente porque estamos tanto tiempo juntos. Hemos pasado Día del Padre, Día de la Madre, cumpleaños, fiestas trabajando. Cuando toca trabajar, toca trabajar y nuestros compañeros son una segunda familiar", contó Zigiotto a BAE Negocios.

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