El presidente de la Reserva Federal estadounidense (FED), Jerome Powell, advirtió este martes 6 de octubre que "la maquinita" de la expansión monetaria seguirá activa para contrarrestar los efectos de la pandemia de la COVID-19 sobre la principal economía del mundo.

"No es momento de sacar el pie del acelerador", dijo Powell dirante un extenso discurso en que diagnosticó el estado de la economía estadounidense, ante la Asociación Nacional de Economía Empresarial.

A continuación, el discurso de Powell en que traza el camino que recorrió la economía de la primera potencia mundial, durante la pandemia del coronavirus en la presidencia de Donald Trump:

1 - Estado de la economía pre-COVID

Powell destacó que antes de que el coronavirus se expendiera por el mundo, la economía de los Estados Unidos se encontraba en su 128° mes de expansión, el más largo de la historia, con una posición sólida. La tasa de desempleo estaba en mínimos de 50 años y la inflación se ubicaba por debajo de la meta del 2% anual.

El jefe del banco central más importante del mundo destacó que a medida que la expansión continuó su largo plazo, la productividad comenzó a repuntar, el mercado laboral se fortaleció y los beneficios del crecimiento comenzaron a compartirse más ampliamente. En particular, las mejores condiciones del mercado laboral durante los últimos años alentaron a más trabajadores en edad de trabajar a reincorporarse o permanecer en la fuerza laboral. Mientras tanto, las ganancias salariales reales para todos los trabajadores se recuperaron, especialmente para aquellos con trabajos peor remunerados.

2 - Burbuja, ¿sí o no?

Powell consideró que la mayoría de los pronosticadores económicos esperaban que la expansión y sus beneficios continuaran, y con razón. No hubo una burbuja de activos que amenazara la economía y no hubo un boom insostenible que estallar. Si bien el apalancamiento de las empresas no financieras pareció ser elevado, el apalancamiento en el sector de los hogares fue moderado.

El sistema bancario era fuerte, con sólidos niveles de capital y liquidez. La recesión de la COVID-19 fue inusual en el sentido de que no fue provocada por una acumulación de desequilibrios financieros o económicos. En cambio, el impacto de la pandemia fue esencialmente un caso de desastre natural que golpeó una economía saludable.

3 - La irrupción de la COVID-19 y la respuesta de la FED

El presidente de la FED explicó que, dada la condición de la economía, en las primeras etapas de la crisis parecía plausible que, con una respuesta de política rápida, contundente y sostenida, muchos sectores de la economía pudieran recuperarse con fuerza una vez que el virus estuviera bajo control. Esa respuesta tendría que provenir de acciones en todos los niveles de gobierno, de las autoridades sanitarias y fiscales, y de la Reserva Federal.

Destacó además que también parecía probable que los sectores más afectados por la pandemia, los que dependían de un extenso contacto en persona, enfrentaran un largo y difícil camino hacia la recuperación. Estos sectores y las personas que trabajan en ellos probablemente necesitarán un apoyo político sostenido y específico.


Powell recordó que algunos preguntaron qué podía hacer la FED para abordar lo que era esencialmente una emergencia médica. Powell señaló que  se identificaron tres formas en que las herramientas de la FED podrían ayudar a limitar el daño económico de la pandemia: proporcionando estabilidad y alivio durante la fase aguda de la crisis, cuando gran parte de la economía se cerró; apoyando vigorosamente la expansión cuando llegó; y hacer todo lo posible para limitar los daños a largo plazo a la capacidad productiva de la economía.

4 - El impacto de la recesión

Powell recordó que cuando quedó claro a fines de febrero que la enfermedad se estaba extendiendo por todo el mundo, los mercados financieros se vieron sacudidos por una fuga mundial hacia el efectivo

A finales de ese mes, muchos mercados importantes se tambaleaban, aumentando la amenaza de una crisis financiera que podría exacerbar las consecuencias económicas de la pandemia. Los cierres económicos generalizados comenzaron en marzo y, en los Estados Unidos, con muchos sectores cerrados o funcionando muy por debajo de su capacidad, el PIB real cayó un 31 por ciento en el segundo trimestre sobre una base anualizada. 

Los empleadores recortaron las nóminas en 22 millones y las de despidos temporales aumentaron en 17 millones. Medidas más amplias de las condiciones del mercado laboral, como la participación en la fuerza laboral y los que trabajan a tiempo parcial por razones económicas, mostraron un daño mayor.

5 - La bazooka de la FED

En respuesta, Powell enumeró que la FED desplegó toda la gama de herramientas a su disposición:

  • Reducción de las tasas a su límite inferior efectivo
  • Compras de activos en cantidades sin precedentes
  • Otorgamiento de una gama de servicios de préstamos de emergencia para restaurar la función del mercado y respaldar el flujo de crédito a hogares, empresas y gobiernos estatales y locales. 
  • Sumó medidas específicas y temporales para permitir que los bancos brinden un mejor soporte a sus clientes.
  • La respuesta fiscal fue verdaderamente extraordinaria. La aprobación unánime proyectos de ley en marzo y abril que establecieron programas de amplio alcance que se espera que proporcionen aproximadamente USD 3 billones en apoyo económico en general, con mucho la respuesta fiscal más grande e innovadora a una crisis económica, desde la Gran Depresión.

6 - Los logros de los paquetes de estímulo en las familias

Powell destacó que la importante ayuda fiscal ha brindado un apoyo vital a los hogares. El aumento de las transferencias apoyó el gasto necesario y contribuyó a un fuerte aumento del ahorro de los hogares. 

El consumo de bienes está ahora por encima de su nivel prepandémico. 

El consumo de servicios sigue siendo bajo, aunque parece probable que gran parte de esta debilidad sea consecuencia de preocupaciones por la salud y el distanciamiento social, más que reducciones en los ingresos y la riqueza. 

El consumo se mantuvo bien hasta agosto después de la expiración de los beneficios ampliados del seguro de desempleo, lo que indica que los ahorros de los pagos de transferencias continúan respaldando la actividad económica. 

Una encuesta reciente de la FED mostró que los hogares en julio tenían una opinión sorprendentemente optimista de su bienestar financiero actual, con el 77 por ciento de los adultos respondiendo "bien" o "viviendo cómodamente", una mejora incluso con respecto a la lectura inmediatamente anterior a la pandemia. Dado que parece que muchos pasarán por períodos prolongados de desempleo, es probable que se necesite más apoyo.

7 - La recuperación de las empresas

Powell destacó que la ayuda a las empresas —en particular, el Programa de Protección del Cheque de Pago— y el impulso general a la demanda agregada hasta ahora han evitado en parte una ola esperada de quiebras y disminuido los despidos permanentes

La inversión empresarial parece estar en una renovada trayectoria ascendente y la formación de nuevas empresas parece estar repuntando de manera similar, lo que apunta a cierta confianza en el camino a seguir.

8 - El mercado financiero

Tras una breve paralización en marzo, los mercados financieros han vuelto en gran medida a su funcionamiento normal, aunque en el contexto de un amplio apoyo político continuo. Las condiciones financieras son muy acomodaticias y el crédito está disponible en términos razonables para muchos, aunque no para todos, hogares y empresas. El gasto sensible a los intereses ha sido relativamente sólido, como se muestra en los sectores de la vivienda y el automóvil.

En conjunto, las acciones de política fiscal y monetaria hasta ahora han apoyado una recuperación fuerte pero incompleta de la demanda y, por ahora, han silenciado sustancialmente la dinámica recesiva normal que ocurre en una recesión. En una recesión típica, hay una espiral descendente en la que los despidos conducen a una demanda aún menor y despidos adicionales posteriores. Esta dinámica se vio interrumpida por la infusión de fondos a hogares y empresas. Las acciones políticas rápidas y contundentes también fueron probablemente responsables de reducir la aversión al riesgo en los mercados financieros y las decisiones comerciales en general.

9 - Los pobres y las mujeres recibieron el mayor castigo

Powell explicó que si bien los efectos combinados de la política fiscal y monetaria han contribuido a la sólida recuperación del mercado laboral hasta el momento, aún queda un largo camino por recorrer. 

Las nóminas ahora se han recuperado aproximadamente la mitad de la caída de 22 millones. Después de subir al 14,7 por ciento en abril, la tasa de desempleo ha vuelto al 7,9 por ciento, claramente un repunte rápido y significativo. 

Una medida más amplia que captura mejor las condiciones actuales del mercado laboral —ajustando por caracterizaciones erróneas del estatus laboral y por la disminución en la participación de la fuerza laboral desde febrero— ronda el 11 por ciento.

Las cargas de la recesión no se han compartido de manera uniforme. Las pérdidas de empleos iniciales recayeron más fuertemente en los trabajadores con salarios más bajos en las industrias de servicios que enfrentan el público, categorías de trabajo en las que las minorías y las mujeres están sobrerrepresentadas. 

En agosto, el empleo de los que se encontraban en el cuartil inferior de la distribución salarial todavía estaba un 21 por ciento por debajo de su nivel de febrero, mientras que era solo un 4 por ciento más bajo para otros trabajadores.

Combinado con los efectos desproporcionados de la COVID-19 en las comunidades de color, y la abrumadora carga del cuidado de los niños durante la cuarentena y el aprendizaje a distancia, que ha recaído principalmente sobre las mujeres, la pandemia está ampliando aún más las divisiones en riqueza y movilidad económica.

10 - Los riesgos en el horizonte y la emisión monetaria

Powell consideró que la recuperación ha progresado más rápidamente de lo esperado. Las proyecciones más recientes de los participantes del Comité Federal de Mercado Abierto (FOMC) su reunión de septiembre muestran que la recuperación continúa a un ritmo sólido. 

La perspectiva sigue siendo muy incierta, en parte porque depende del control de la propagación y los efectos del virus. Existe el riesgo de que las rápidas ganancias iniciales de la reapertura puedan pasar a un trabajo más prolongado de lo esperado y regresar a una recuperación completa, ya que algunos segmentos luchan con las consecuencias continuas de la pandemia. 

El ritmo de la mejora económica se ha moderado desde las grandes ganancias de mayo y junio, como es evidente en los datos de empleo, ingresos y gastos.

El aumento de la pérdida de empleos permanentes, así como los recientes despidos, también son notables.
Poweel indicó que la FED debería seguir haciendo lo que podamos para gestionar los riesgos a la baja de las perspectivas. Uno de esos riesgos es que los casos de la COVID-19 podrían volver a elevarse a niveles que limiten de manera más significativa la actividad económica, sin mencionar los trágicos efectos en la vida y el bienestar. Manejar este riesgo a medida que continúa la expansión requerirá seguir la guía de los expertos médicos, incluido el uso de máscaras y medidas de distanciamiento social.

Un segundo riesgo es que una desaceleración prolongada en el ritmo de mejora a lo largo del tiempo podría desencadenar una dinámica recesiva típica, ya que la debilidad se alimenta de la debilidad. Un largo período de progreso innecesariamente lento podría seguir exacerbando las disparidades existentes en la economía. Eso sería trágico, especialmente a la luz del progreso de nuestro país en estos temas en los años previos a la pandemia.

La expansión aún está lejos de completarse. En esta etapa inicial, los riesgos de la intervención política siguen siendo asimétricos. Demasiado poco apoyo conduciría a una recuperación débil, creando dificultades innecesarias para los hogares y las empresas. 

Con el tiempo, aumentarían las insolvencias de hogares y las quiebras de empresas, dañando la capacidad productiva de la economía y frenando el crecimiento de los salarios. Por el contrario, los riesgos de exagerar parecen, por ahora, menores. Incluso si las acciones de política finalmente resultan ser mayores de lo necesario, no se desperdiciarán. 

La recuperación será más fuerte y se moverá más rápido si la política monetaria y la política fiscal continúan trabajando juntas para brindar apoyo a la economía hasta que esté claramente fuera de peligro.

Powell mencionó además la guía de tipos futuros adoptada por la FED en la reunión de septiembre refleja su nueva declaración de consenso. 

La nueva guía dice que, con la inflación persistentemente por debajo de nuestra meta del 2 por ciento a largo plazo, el Comité buscará lograr una inflación moderadamente por encima del 2 por ciento durante algún tiempo

El Comité espera mantener una política acomodaticia hasta que se logren estos resultados. El Comité también dejó el rango objetivo para la tasa de fondos federales sin cambios de 0% a 0,25% por ciento, y espera que sea apropiado mantener este rango objetivo hasta que las condiciones del mercado laboral hayan alcanzado niveles que sean consistentes con las evaluaciones del Comité de empleo máximo.