Una característica común en América del Sur durante la segunda mitad del año que está terminando fueron los estallidos sociales, si bien estos no afectaron a todos por igual, sino que parecieron concentrarse en los países andinos y con costas en el océano Pacífico, cuyas economías sufrieron en los últimos meses la caída en el precio de sus productos más tradicionales.

Así lo señala un artículo del sitio web Sputnik Mundo, que puntualiza que países como Ecuador, Chile, Perú, Colombia y Bolivia tienen como rasgo común sus economías muy ligadas a la explotación y venta de petróleo, carbón, cobre u otros minerales como el zinc y el estaño. Varios de estos productos vieron sus precios en caída libre por su relación directa con la guerra comercial desatada entre Estados Unidos y China, lo que dejó a esos sectores en una situación de vulnerabilidad, que sirvió como combustible para el descontento social por medidas de ajuste llevadas adelante por los diferentes gobiernos.

Petróleo ecuatoriano

Las protestas en Ecuador se desataron a principios de octubre, luego de que el Gobierno de Lenín Moreno anunciara la eliminación de los subsidios a los combustibles, lo que disparó el precio al público e hizo explotar el descontento popular.

El petróleo es, precisamente, el principal producto exportado por Ecuador al mundo. Según datos de la petrolera estatal Petroecuador, en 2018 se exportaron 110.070.000 barriles de petróleo de las dos variedades que produce ese país sudamericano, el "Oriente" y el "Napo".

Los meses anteriores al inicio de las protestas estuvieron marcados por una producción decreciente de petróleo en Ecuador. En 2018 el país exportó un promedio de 517.000 barriles de petróleo por día, un 3% menos que durante 2017. La cifra fue la más baja de Ecuador desde el año 2013. Si bien se registró una leve recuperación en el primer semestre de este año, la economía ecuatoriana no logró volver a los niveles mostrados en años anteriores, cuando se superaban los 530.000 barriles diarios.

El cobre chileno

En mayo de 2019, medios chilenos reportaban que la producción de cobre en ese país había disminuido un 5,1% en el primer trimestre de 2019, en comparación con el mismo período de 2018. Según la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco), las intensas lluvias registradas en el norte del país habían perjudicado la actividad de las principales mineras, que no pudieron operar normalmente por las inclemencias climáticas.

Sin embargo, había otros factores relevantes a tener en cuenta. Y es que en medio de la guerra comercial desatada con Washington, China alcanzó un récord de producción interna de cobre, superando en 17,9% la cantidad del año anterior. Esta mayor producción china debilitó a su vez la demanda de cobre extranjero, lo que terminó impactando en el mercado global y, por añadidura, a Chile, cuya economía tiene una fuerte dependencia de las exportaciones de cobre.

En julio, la Cochilco debió ajustar a la baja sus proyecciones sobre la evolución del precio del cobre para 2019, pasando de una expectativa de 3,05 dólares a 2,81 dólares la libra, y también para 2020, bajando de 3,08 a 2,90 dólares la libra.

El mercado internacional del cobre también afectó la economía peruana. Un informe de la Sociedad Nacional de Minería, Petróleo y Energía (SNMPE), fechado en septiembre, daba cuenta de que las exportaciones de cobre peruano entre enero y julio de 2019 fueron 12,1% menores a las del mismo período del año anterior.

En consecuencia, también fue menor la cantidad de divisas que ingresaron a Perú por este rubro. De acuerdo al informe, en julio de 2019 el monto de las exportaciones de cobre disminuyó un 7,4% con respecto al mismo mes de 2018.

Perú sufrió al mismo tiempo una baja en sus exportaciones de oro, que entre enero y julio fueron 8% menores que las del mismo período de 2018. El monto exportado en este rubro en julio, además, bajó 7,4%.

Colombia también atraviesa un momento complejo para su industria minera. El último informe de indicadores coyunturales del Departamento de Administrativo Nacional de Estadística (DANE) reporta que las exportaciones colombianas del rubro Combustibles y producción de industrias extractivas tuvieron una caída del 8,2% entre enero y septiembre de 2019 con respecto al mismo lapso de 2018.

También en el noveno mes del año, la Asociación Colombiana de Minería advirtió que en el primer semestre de 2019 se registró un descenso en la producción de carbón, oro, níquel, cobre y esmeraldas.

Para la organización, la preocupación se centra especialmente en el carbón, uno de los principales rubros de exportación del país suramericano, que experimentó una reducción en la producción del 6,8%.

La minera de carbón Cerrejón, propiedad del grupo BHP-Glencore-AngloAmerican, debió anunciar una reestructura para disminuir su producción, atendiendo a una menor demanda internacional del mineral.

Crisis del zinc y el estaño boliviano

Antes de la crisis política que derivó en el golpe de Estado contra el presidente Evo Morales, y a pesar de contar con varios de los mejores indicadores macroeconómicos de la región, la economía de Bolivia debió enfrentar problemas en el precio de sus minerales.

En efecto, la guerra comercial entre EE.UU. y China también impactó en el sector minero boliviano. Un menor consumo del gigante asiático afectó los precios internacionales de minerales como el zinc y el estaño, de los principales productos del sector minero boliviano.

El estaño experimentó una baja del 21% en su precio entre marzo y agosto de 2019 mientras el zinc cayó en picada en entre julio y agosto, llegando incluso a sufrir una caída de 8% en tan solo una semana, de acuerdo a datos de la Fundación Milenio.

En agosto de 2019, el entonces ministro de Minería César Navarro había advertido que el descenso en el precio internacional del estaño estaba "afectando drásticamente" a Bolivia.

Las exportaciones bolivianas también sufrieron el impacto. Entre enero y noviembre de 2019 las exportaciones de zinc disminuyeron un 13% con respecto al mismo período de 2018. Las de estaño, en tanto, cayeron un 9,8%, según el Instituto Nacional de Estadística.