Hace casi 50 años, Sudáfrica anotaba en sus registros a Elon Musk, que nació en Pretoria en 1971. Hoy es Elon Musk el que anota a Sudáfrica en sus registros, ya que desde el sitio de lanzamiento de SpaceX, su empresa, en Cabo Cañaveral, se lanzó la primera constelación de satélites africanos. 

Hacia el espacio ya salieron los tres nanosatélites de la constelación Marine Domain Awareness (MDASat), que fueron fabricados en Sudáfrica, por la Universidad Tecnológica de la Península del Cabo (CPUT). ¿Sus objetivos? La economía oceánica y el cuidado de la salud. La idea del Departamento de Ciencia e Innovación también es mejorar la soberanía oceánica de Sudáfrica.

Citado por IOL, el ingeniero jefe interino de la CPUT en el proyecto, Nyameko Royi, dijo: “Esta misión marcará la primera constelación de satélites desarrollados y diseñados en África. Cuanto más involucremos a las personas en el espacio, mejor, cuantos más datos extraigamos del espacio, mejor para el mundo. Este es un hito importante para la CPUT y Sudáfrica.

Cuando esté completa, la constelación estará compuesta por nueve satélites que, según el departamento, "detectarán, identificarán y monitorearán embarcaciones casi en tiempo real en apoyo de la conciencia del dominio marítimo de Sudáfrica".

El nombre de la misión SpaceX es Transporter-3 o ISILaunch 36P, y el cohete que se utilizó es Falcon 9, uno bastante popular en la empresa de Elon Musk, que supervisó el lanzamiento. Los satélites de Sudáfrica se desplegarán en órbita terrestre baja a una altitud de 525 kilómetros, dijo el Departamento de Ciencia e Innovación del gobierno en un comunicado.

El desarrollo de los satélites lanzados por SpaceX

El Departamento de Educación Superior, Ciencia y Tecnología invirtió 27 millones de rands (1,76 millones de dólares) durante tres años en el desarrollo de la constelación MDASat. “Esto consolidará aún más la posición de Sudáfrica como líder africano en el desarrollo de satélites pequeños”, dijo el ministro Blade Nzimande.

Sin embargo, Nzimande lamentó que aunque Sudáfrica está logrando avances en la industria espacial, se necesitan habilidades especializadas para llevar adelante este tipo de proyectos. De hecho, en un comunicado, señaló que la falta de profesionales e ingenieros espaciales había llevado al departamento y a la Fundación Nacional de Investigación (NRF, por sus siglas en inglés) a iniciar un programa de desarrollo de capital humano en la CPUT bajo el programa de satélites cúbicos del Instituto Francés de Tecnología de Sudáfrica, con la introducción de una Maestría en Ingeniería Eléctrica enfocada en sistemas satelitales.

Los satélites son los primeros diseñados y fabricados en África

“Como parte de este programa, a los estudiantes se les enseñan principios de ingeniería utilizando CubeSats como herramientas de capacitación. Los CubeSats se construyen utilizando los mismos principios de ingeniería que cualquier otro satélite, por lo tanto, a través de este programa se adquieren habilidades altamente especializadas y avanzadas”, dijo Nzimande.