Una explosión en una fábrica de químicos en la localidad estadounidense de Rockton, Illinois, generó un incendio con enormes columnas de humo que exigió que miles de personas abandonaran sus hogares ante la posible generación de una "pesadilla ambiental". 

La planta afectada pertenece a la empresa Chemtool Inc., que produce grasas, lubricantes, fluidos para el trabajo de metales y limpiadores, entre otros productos. Además de su sede de Rockton, tiene oficinas en China, Bélgica, Singapur y el Reino Unido.

El fuego consumió la planta totalmente, según confirmó el jefe de bomberos de Rockton, Kirk Wilson. "Estamos pensando que este será un evento de varios días para que se queme todo este producto. Y eso es lo mejor que podemos hacer en este momento", declaró, después de informar que el cuerpo de bomberos dejará que el fuego se apague solo para evitar más problemas ambientales

El río Rock está a solo 300 metros al oeste de la planta, y Wilson dijo que combatir las llamas con agua podría provocar una corriente de agua peligrosa en ese afluente del río Mississippi.

Una de las principales preocupaciones es que el producto se derrame en el río. Otra preocupación es la gran columna de humo que se mueve hacia el sur y el sureste desde el lugar de la explosión, aunque Wilson dijo que el equipo de materiales peligrosos de la ciudad ha realizado un análisis de la calidad del aire y ha determinado que no hay compromiso de la calidad del aire a nivel del suelo en este momento.

Las columnas de humo invadieron Rockton

"Lo principal es que no queremos que ocurra una pesadilla ambiental", dijo Wilson. "Así que paramos las operaciones de agua en este punto, detuvimos la supresión. Sentimos que era lo mejor para nosotros dejar que este producto se quemara", explicó.

Un comunicado de Chemtool dijo que todos sus empleados de Rockton están a salvo. "Hemos confirmado que todos los que están en el sitio están seguros y contabilizados", según el comunicado. "Nuestra preocupación en este momento es por la seguridad de todos nuestros empleados y la comunidad circundante".

“Aún no sabemos qué causó este incidente, pero trabajaremos con las autoridades locales y con nuestro propio equipo de gestión de riesgos para determinar qué sucedió e identificar las acciones correctivas”, se leía en el comunicado.

Rockton, un pueblo de casi 7.500 habitantes, está justo al sur de la frontera de Wisconsin, a unas 130 kilómetros al suroeste de Milwaukee y a 152 kilómetros al noroeste de Chicago.

El incendio dejó imágenes impresionantes

La explosión sonó como "un fuego artificial de tamaño decente", reportaron los locales. Los residentes de Rockton, informaron haber escuchado una serie de explosiones. "Mi familia y yo vivimos en la zona de evacuación", dijo Thomas Rollette a CNN.

"Escuchamos las explosiones esta mañana y decidimos mirar afuera tal vez cinco minutos después, cuando nuestros perros no se calmarían. En ese momento, el humo ya estaba llenando el cielo", agregó el vecino.

Según Rollette, la primera explosión sonó "como si alguien hubiera encendido un fuego artificial de tamaño decente". "No fue hasta que se produjeron más y más fuertes explosiones que incluso pensé que algo estaba pasando. Ver la pared de humo afuera simplemente me lo confirmó, y poco después les dijeron a los residentes cercanos que evacuaran", recordó.

Otra residente, Alyssa King, de 29 años, le dijo a The Associated Press que después de salir a la calle para ver el humo negro que veía desde su ventana y lo que parecían ser pedazos de cajas de cartón y "pequeños trozos del edificio" cayendo del cielo, llamó a la policía. "Tienes que irte", dijo que le ordenaron.

Mientras conducía cerca de la planta, King vio brasas ardiendo a lo largo de la ruta y observó "material quemado" en todo el patio del edificio de departamentos, dijo. El aire tenía un olor químico, agregó. "Fue horrible", dijo. "Estoy aterrorizada de no tener una casa a la que volver", concluyó .

El personal y los voluntarios del Ejército de Salvación establecieron una unidad móvil para proporcionar alimentos a los socorristas, dijo el Ejército de Salvación del condado de Winnebago, según CNN.