La farmacéutica  BioNTech, anunció que utilizará la tecnología de ARN mensajero (ARNm) empleada en su vacuna contra el coronavirus (Covid-19), creada en conjunto con el laboratorio Pfizer, para combatir la malaria o paludismo.

La empresa con sede en Alemania pretende comenzar los ensayos clínicos de una “vacuna segura y muy eficaz contra la malaria” a finales del próximo año.

“Estamos trabajando en el VIH y la tuberculosis; la malaria es la tercera gran enfermedad con una enorme necesidad médica no cubierta. Tiene un elevado número de personas que se infectan cada año y de pacientes que mueren. Es una enfermedad particularmente grave con una alta tasa de mortalidad en niños pequeños”, afirmó el director ejecutivo de BioNTech, Ugur Sahin.

Sahin reconoció que el protocolo está en una fase muy temprana y que "no hay garantía de éxito", pero destacó que la empresa cree que es “el mejor momento para abordar este reto” debido a los conocimientos que ha adquirido al desarrollar una vacuna de ARNm contra el coronavirus.

Sin embargo, el profesor adjunto de la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg, Prakash Srinivasan, advirtió que desarrollar un fármaco que prepare al sistema inmunitario contra la malaria "será complicado" ya que el genomal del Plasmodium, el parásito que causa la infección, "es más complejo que el de los virus”. 

Según la Organización Mundial de la Salud ( OMS), en 2019 hubo unos 229 millones de casos de malaria en todo el mundo. El organismo mundial calcula que 409.000 personas murieron de malaria ese año, y que los niños menores de 5 años representaron el 67% de las muertes.

Cómo actúan las vacunas de ARNm

Las vacunas de ARNm contra el coronavirus les "dan instrucciones" a las células del cuerpo para que produzcan una porción inocua de lo que se conoce como la "proteína spike" o de espiga, presente en la superficie del virus.

Una vez que el organismo creó esa porción de proteína, la célula descompone las instrucciones para deshacerse de ellas.

Luego, el sistema inmunitario reconoce que la proteína es un cuerpo extraño y comienza a generar una respuesta inmunitaria y producir anticuerpos, como sucede cuando se produce una infección por Covid-19.

Vacunas contra la malaria en ensayo 

Actualmente se está probando en tres países africanos el suero desarrollado por la empresa farmacéutica GlaxoSmithKline. Según Srinivasan, las pruebas demostraron que "inducir niveles de anticuerpos fuertes y duraderos es un reto".

"Las variantes existentes y futuras del parásito también podrían suponer un desafío para el desarrollo de una vacuna eficaz", añadió el expero. 

No obstante, la OMS celebró los logros de los países que están cerca de alcanzar la eliminación de la enfermedad y promovió que se alcance la meta de “paludismo cero”. 

¿Qué es la malaria y cómo se transmite?

La malaria es una enfermedad infecciosa que se caracteriza por ataques intermitentes de escalofríos y estremecimiento, seguidos de fiebre muy alta, que se transmite por la picadura del mosquito anofeles hembra. Con ciertas especies de malaria, se pueden producir formas latentes que pueden provocar recaídas meses o años más tarde.

El paludismo no es contagiosa, no se propaga de una a otra persona como los resfriados o la gripe. Es una enfermedad curable que puede prevenirse con el uso de repelente para evitar picaduras de mosquitos y al colocar mosquiteros en puertas y ventanas. 

Las zonas donde más proliferan los insectos transmisores son las regiones tropicales y subtropicales del África subsahariana, del sur y sureste asiático, de las islas del Pacífico, de Centroamérica y del norte de Sudamérica.