Científicos de Houston, Estados Unidos, secuenciaron más de 5.000 cepas del coronavirus (Covid-19) y revelaron una acumulación continua de mutaciones del virus, entre ellas una que puede haberlo hecho más contagioso, según publicaron este miércoles.

El trabajo, publicado por el diario The Washington Post, mostró que los investigadores del hospital Houston Methodist secuenciaron el genoma de 30.000 caracteres del coronavirus desde marzo pasado, cuando el virus apareció por primera vez en el área metropolitana de Houston, Texas, con una población estimada de 7 millones de habitantes.

En el estudio, publicado en el sitio Medrxiv, portal que difunde papers que no fueron revisados por otros científicos; fueron recogidas 5.085 secuencias, detalló el Post.

La investigación descubrió que el virus se propagó en Houston en dos oleadas:

  1. La primera afectó a personas mayores y a individuos con mayor poder adquisitivo
  2. La segunda alcanzó a la gente más joven y los barrios de menos ingresos, donde muchos de sus residentes son hispanos.

Sin embargo, no era el mismo tipo de virus el que atacó en las dos oportunidades. De hecho, los datos genéticos mostraron que el 71% de los casos de virus que llegaron inicialmente se caracterizaron por una mutación llamada técnicamente D614G, que ahora es más reconocida y que los científicos sospechan que puede dar al virus una “ventaja biológica en la forma en que se propaga”.

Esta denominación hace referencia a la sustitución del aminoácido 614 de "D" (ácido aspártico) a "G" (glicina). Este pequeño cambio, que afecta a tres cadenas de aminoácidos idénticas, podría mejorar la transmisibilidad del virus, según describe el diario

Para la segunda ola del brote, el estudio halló que esta variante había aumentado al 99,9 por ciento de prevalencia y que las personas infectadas con esta nueva cepa tenían “mayores cargas de virus en sus vías respiratorias superiores”, lo que puede considerarse un factor potencial para que la cepa se propague de forma más efectiva.

El peligro de las mutaciones

“Con la transmisión tan extendida en los Estados Unidos, que continúa viendo decenas de miles de nuevas infecciones confirmadas diariamente, el virus tuvo abundantes oportunidades de cambiar, potencialmente con consecuencias problemáticas”, aseguró James Musser, autor del estudio al diario norteamericano, que además puntualizó que el caso científico “no está cerrado”.

El virólogo David Morens, del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID, por sus siglas en inglés), revisó el estudio e indicó que los hallazgos apuntan a la “gran posibilidad” de que el virus, a medida que fue circulando a través de la población, se haya vuelto más transmisible, y dijo que esto: “Puede y tiene implicaciones para nuestra capacidad de controlarlo”.

La mutación podría aumentar la letalidad del virus

Si bien Morens señaló que se trata de un solo estudio y que “no desea sobreinterpretar lo que esto significa”, cree que el virus podría estar respondiendo “a través de mutaciones aleatorias a intervenciones como el uso de barbijos y el distanciamiento social”.

Usar barbijos, lavarnos las manos y todas esas cosas son barreras para evitar la transmisibilidad, pero a medida que el virus se vuelve más contagioso, estadísticamente es mejor para sortear esas barreras”, advirtió el asesor principal de Anthony S. Fauci, director de NIAID, según The Washington Post.

Siguiendo la declaración del especialista estadounidense, esto tendría “implicaciones para la formulación de vacunas”, porque a medida que las personas adquieren inmunidad, ya sea a través de infecciones o por un antídoto, el virus “podría estar bajo presión selectiva para evadir la respuesta inmune humana”.

“Aunque aún no lo sabemos, es muy probable que, cuando nuestra inmunidad a nivel de población sea lo suficientemente alta, este coronavirus encuentre una manera de sortearla”, reflexiona Morens. “Si eso sucediera, estaríamos en la misma situación que con la gripe. Tendremos que perseguir el virus y, a medida que muta, tendremos que jugar con nuestra vacuna”, vaticina.

Por otro lado, Kistian Andersen, inmunóloga del Instituto de Investigación Scripps en California, que no participó en la nueva investigación pero sí la revisó punto por punto, minimizó la importancia de los hallazgos.

Al virus "le han dado muchas oportunidades"

James Musser, del Houston Methodist Hospital y autor del estudio, aseguró al Post que al virus se le han “dado muchas oportunidades”, en alusión transmisión extendida en el país. Sin embargo, Musser admitió que el caso científico no está cerrado.

El Post destacó que en el Reino Unido se dio a conocer un estudio basado en 25 mil genomas, en el que también se encontraron pruebas de que esta variante del virus supera a sus competidores. Estados Unidos sobrepasó ya las 200 mil muertes a causa del coronavirus, que ha afectada a más de 6.9 millones de personas en este país.

Cabe destacar que los científicos no descubrieron que las mutaciones del Covid-19 sean más letales para las personas, sino que lo hacen más contagioso. La mayoría de los cambios genéticos del patógeno son irrelevantes según los expertos, quienes aseguran que el virus SARS-CoV-2, causante del coronavirus, es relativamente estable.