Luego del reingreso del cohete chino Long March 5B que mantuvo en vilo a las principales potencias mundiales, la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio ( NASA) anunció que la Sonda Osiris-Rex emprendió el regreso a la Tierra con polvo de un asteroide de 4,5 mil millones de años.

El jefe de la misión, Dante Lauretta, confirmó que el artefacto "abandonó el lunes la órbita del asteroide Bennu, de 4,5 mil millones de años, del que recogió muestras de polvo el año pasado, para comenzar su largo viaje de regreso a la Tierra".

Osiris-Rex “se está alejando ahora a casi 1000 kilómetros por hora de Bennu, de camino a casa”, aseguró Lauretta en una transmisión de video de la NASA.

Qué es una sonda espacial

Una sonda espacial es un dispositivo artificial que se envía al espacio con el fin de estudiar cuerpos del sistema solar, tales como planetas, satélites, asteroides o cometas.

Osiris-Rex: Cómo fue el despegue 

Al momento de iniciar el regreso desde el asteroide, los propulsores del aparato se activaron sin incidentes durante siete minutos con el fin de ubicar a la sonda en la trayectoria correcta, para un viaje de 2.300 millones de kilómetros.

Carga más de 66 gramos de polvo y fragmentos del asteroide, la muestra más grande recolectada por la NASA desde las rocas lunares traídas por las misiones Apolo.

Para lograr este objetivo, la central espacial lanzó una operación de alto riesgo en octubre de 2020: la sonda entró en contacto con el asteroide durante unos segundos y se emitió una ráfaga de nitrógeno comprimido para levantar la muestra de polvo.

La sorpresa fue que el brazo de la sonda se hundió varios centímetros en la superficie del asteroide, mostrando a los científicos que "las superficies de los asteroides de escombros están muy poco consolidadas”, aseveró Lauretta.

La misión estuvo a riesgo de fallar cuando la NASA se percató unos días después de que la válvula del compartimiento de recolección no se cerraba, dejando que los fragmentos escaparan al espacio.

Pero la "preciosa carga" -cuyo análisis ayudará a comprender mejor la formación del sistema solar y el desarrollo de la Tierra como planeta habitable- finalmente fue asegurada tras ser transferida a una cápsula adosada al centro de la nave.

¿Cuándo y dónde aterrizará la Sonda?

A diferencia del cohete chino cuyo impacto en la tierra fue una incógnita incluso después de su ingreso a la atmósfera, la NASA tiene en claro dónde aterrizará la Sonda Osiris- Rex de seguir correctamente la ruta de regreso. 

La fecha estimada la llegada del artefacto es el 24 de septiembre de 2023 en el desierto de Utah, Estados Unidos

En dos años y medio, esa cápsula se lanzará unas horas antes de su entrada a la atmósfera terrestre y usará un sistema de paracaídas para ralentizar su ingreso.