La compañía de turismo espacial Virgin Galactic presentó este martes su más reciente proyecto: la nave espacial VSS Imagine. La empresa confía en que sus primeros vuelos comerciales puedan comenzar el año que viene. Mientras tanto, los ensayos de la flamante nave están programados para este verano.

También conocida como SpaceShip III, es la más reciente incorporación de la agencia de turismo espacial creada por Richard Branson. Diseñada y fabricada en California, se caracteriza por ser una nave espacial reutilizable, a diferencia de los transbordadores espaciales convencionales.

El acabado similar a un espejo en la nueva nave de Virgin Galactic tiene tanto qué ver con la estética como con la función ya que es una parte clave del sistema de protección térmica de la nave. El director ejecutivo (CEO), Michael Colglazier, explicó en un comunicado oficial que el diseño fue elegido para que la nave pudiera asumir la apariencia de su entorno, ya sea en la Tierra, en el cielo o en el espacio.

Desde la compañía esperan que la nave pueda realizar sus primeros vuelos comerciales en 2022

Sin embargo, funcionalmente, la SpaceShip III no difiere mucho de su antecesora, la SpaceShipTwo de la compañía, denominada VSS Unity. Aunque su diseño tiene una forma modular, lo que permite su preparación para un nuevo vuelo de manera más rápida. Además, pesa un poco menos que la SpaceShipTwo.

La primera prueba de planeo del VSS Imagine, que tras alcanzar la altura prevista deberá regresar a tierra sin ayuda externa, está programada para el verano del hemisferio norte y se llevará a cabo en las instalaciones de Spaceport America en Nuevo México. 

Las pruebas de las otras naves espaciales de la compañía deberían realizarse antes. Por ejemplo, en mayo se espera un nuevo vuelo de prueba del SpaceShipTwo. Se espera que la compañía comience a ofrecer sus primeros vuelos comerciales a partir de 2022.

La compañía del grupo Virgin alcanzó el espacio dos veces, la primera vez desde California en diciembre de 2018. La compañía marcó su segundo vuelo exitoso sobre Spaceport America en junio pasado.

¿Competencia con Elon Musk y Jeff Bezos?

Virgin Galactic es una de las pocas empresas interesadas en el turismo espacial y se introduce así en el terreno del empresario más rico del mundo: Elon Musk.

Space X, la compañía del magnate, anunció en febrero que planea lanzar su primera misión en el cuarto trimestre de 2021. No obstante, hasta ahora los esfuerzos de Musk fueron fallidos. Este martes se registró la explosión del prototipo de nave espacial Starship SN11 en el estado norteamericano de Texas. Es la cuarta vez que uno de los cohetes del CEO de Tesla termina con ese destino.

Otra de la compañías con pretensiones similares es Blue Origin, del fundador de Amazon, Jeff Bezos. En enero lanzaron nueva cápsula como parte de las prueba que están llevando a cabo. Su objetivo es poner en marcha su programa para turistas, científicos y astronautas profesionales.