No fue hace mucho cuando TikTok se convirtió en la red social más exitosa de todas, con millones de usuarios y un crecimiento diario que desbancó a Instagram y Facebook del primer lugar, y forzando a la red social que fundó Mark Zuckerberg a su primera sangría de usuarios en toda su historia. Los escándalos de privacidad y filtración de datos de Facebook le dieron una mejor imagen a la app china, que logró sobrevivir a Trump y a los millones de dólares que Meta gastó en una campaña de desprestigio. Pero no sobrevivió al archivo: audios internos de TikTok revelaron que ByteDance, su empresa matriz, accedió muchas veces a los datos de sus usuarios de Estados Unidos por lo menos entre septiembre de 2021 y enero de 2022. 

Según los audios filtrados de más de ochenta reuniones internas de TikTok, los empleados de Estados Unidos no sabían cómo acceder a los datos, y debían recurrir a sus pares chinos para obtener el permiso para hacerlo. "Todo se ve en China", es una de las frases más resonantes de las grabaciones que obtuvo BuzzFeed.

En esta línea, un audio de una de las reuniones se refiere a un ingeniero con sede en Beijing como un "administrador maestro" que tiene acceso a todos los datos de usuarios. En otra filtración, que data de septiembre de 2021, un consultor le dijo a otro: "Siento que con estas herramientas, hay una puerta trasera para acceder a los datos de los usuarios con casi todas ellas, lo cual es agotador".

El contenido de las grabaciones demostró que China accedió a la información personal de los usuarios estadounidenses con mucha más frecuencia de lo que se informó, algo que pinta "una imagen rica de los desafíos que enfrentó la aplicación de redes sociales más popular del mundo al intentar separar sus operaciones en Estados Unidos de las de su empresa matriz en Beijing", consideró el informe de BuzzFeed.

TikTok no reveló la verdad sobre los datos de estadounidenses

¿Qué significa todo esto? Que TikTok, al igual que Meta, también engañó a legisladores, usuarios y al público sobre quién tiene acceso a sus datos. Ya habían sido investigados en 2019 por el Comité de Inversión Extranjera debido a las implicaciones de la red social para la seguridad nacional, y Trump —ahora exiliado de las plataformas más usadas— amenazó en 2020 con prohibir la app por preocupaciones de espionaje, en consonancia con informes de que la Armada, el Ejército y otras ramas militares de Estados Unidos habían prohibido la aplicación.

TikTok se defendió

"Sabemos que estamos entre las plataformas más examinadas desde el punto de vista de la seguridad, y nuestro objetivo es eliminar cualquier duda sobre la seguridad de los datos de los usuarios estadounidenses", dijo un portavoz de TikTok a BuzzFeed.

Además, agregó: "Es por eso que contratamos expertos en sus campos, trabajamos continuamente para validar nuestros estándares de seguridad y traemos a terceros independientes y de buena reputación para probar nuestras defensas".

Por otra parte, TikTok declaró a Bussiness Insider que trajeron "expertos en seguridad internos y externos de primer nivel" para que ayuden a la plataforma a "fortalecer sus esfuerzos de seguridad de datos". Por eso fue que en mayo crearon un nuevo departamento: US Data Security, para "proporcionar un mayor nivel de enfoque y gobernanza en la seguridad de los datos de los Estados Unidos". 

"La creación de esta organización es parte de nuestro esfuerzo y compromiso continuos para fortalecer nuestras políticas de protección de datos y protocolos, proteger aún más a nuestros usuarios y generar confianza en nuestros sistemas y controles", concluyó el portavoz de la plataforma.

Afirmaciones vacías

Sin embargo, todas estas declaraciones son como lágrimas en la lluvia si se vuelve, nuevamente, al archivo. El año pasado, la Comisión de Protección de Datos de Irlanda, principal autoridad de estas características en la Unión Europea (UE), ya había abierto investigaciones por el acceso de datos de usuarios de la UE por parte de China

"La privacidad y seguridad de la comunidad de TikTok, en particular de nuestros miembros más jóvenes, es nuestra máxima prioridad", aseguró la empresa, y confirmó que ayudarían en las investigaciones. Este nuevo reporte demuestra que la cooperación no fue completa, porque de otra manera la filtración no hubiera sido necesaria, y tampoco las aclaraciones posteriores.  

Los usuarios estadounidenses eran observados por empleados chinos de TikTok

Y no solo esto. El comportamiento de TikTok también va en contra del testimonio jurado de un ejecutivo de la compañía ante el Senado estadounidense el año pasado, que afirmó que un equipo de seguridad con sede en EE.UU. decidía quién podía acceder a los datos. ¿Por qué, entonces, empleados estadounidenses debían consultar con sus colegas chinos la naturaleza del flujo de datos de usuarios de Estados Unidos?

El poderío de TikTok

En la actualidad, TikTok es una de las aplicaciones favoritas entre los más jóvenes, compuesta en un 42% por usuarios que tienen entre 16 y 24 años. Fue la aplicación más descargada en 2020, con más de 115,2 millones de instalaciones, y de 2021, con 656 millones de descargas.

La app de videos cortos cobró una relevancia mundial en un tiempo muy corto, a tal punto que el año pasado ya retenía más tiempo a los usuarios que YouTube y motivó que redes sociales del porte de Facebook o Instagram apuntaran a parecerse más a la app china para tener éxito. De hecho, la nueva política de Meta es tener una interfaz casi igual a la de TikTok, según se detalló en documentos internos de la empresa. 

El viernes, TikTok anunció que "el 100 % del tráfico de usuarios de EE. UU. se enruta a Oracle Cloud Infrastructure", en lugar de almacenarse en sus propios centros de datos en Estados Unidos y Singapur.

Estos son pasos críticos, pero hay más que podemos hacer”, dijo Albert Calamug, del departamento de políticas públicas de seguridad de TikTok en Estados Unidos, en un comunicado. “Estamos dedicados a ganar y mantener la confianza de nuestra comunidad y seguiremos trabajando cada día para proteger nuestra plataforma y proporcionar una experiencia segura, acogedora y agradable para nuestra comunidad”, concluyó.