Los controladores de tierra de la NASA vitorearon y chocaron los puños este martes una vez que la quinta y última capa del parasol del telescopio espacial James Webb estuvo bien asegurada.

Bill Ochs, el director del proyecto de la NASA, dijo que estirar las cinco capas delgadas de la sombrilla espacial, tensándolas con cuidado con cables motorizados que pasan por múltiples poleas, probablemente tomaría tres días en completarse. Pero el lunes por la noche, tres de las cinco capas se habían puesto en forma, y las dos últimas lograron ajustarse el martes.

Los ingenieros pasaron años retocando el parasol y confiaban en que todo saldría bien, pero nunca antes se había intentado nada como esto en el espacio.

Webb, la sonda científica más cara jamás construida, se lanzó plegado sobre un cohete Ariane 5 proporcionado por la Agencia Espacial Europea el día de Navidad, con destino a una órbita a un millón y medio de kilómetros de la Tierra.

Diseñado para capturar la luz infrarroja de las primeras estrellas y galaxias que se formaron a raíz del Big Bang, Webb requiere operar a bajas temperaturas, una de las misiones que cumplirá el parasol: los rayos del sol pueden calentar el telescopio y su instrumentación hasta una temperatura 110 ° C, pero tanto el espejo como los instrumentos deben mantenerse por debajo de los 223 ° C bajo cero, lo suficientemente fríos para congelar el nitrógeno, misión que cumplirá el parasol construido con varias capas de un aislante llamado kapton, que disipa el calor sobrante de forma gradual.

 

Desafío superado

El despliegue del parasol era considerado como uno de los obstáculos más desafiantes de Webb.

Con el objetivo cumplido, la misión superó entre el 70 y el 75 por ciento de unas 344 fallas posible en un solo punto, por la cantidad de dispositivos y mecanismos necesarios para las innumerables implementaciones de Webb que no contaban con copias de seguridad si algo salía mal. El trabajo, simplemente, tenía que funcionar; por eso la celebración de los integrantes de la misión, alguno de los cuales siguieron las actividades aislados en sus casas por el coronavirus.

"Todavía tenemos mucho trabajo por hacer, pero sacar e implementar el parasol es realmente importante", dijo el gerente de proyecto Bill Ochs al equipo de control en Baltimore.

Como estaba planeado

Ochs dijo que el observatorio de 10 mil millones de dólares se está moviendo a través de su activación inicial casi exactamente como estaba planeado. "Con el telescopio todavía estamos en la fase de conocernos", dijo a los periodistas en una teleconferencia matutina.

La matriz solar del telescopio se desplegó según lo planeado momentos después de llegar al espacio, se llevaron a cabo dos disparos de propulsores de corrección de trayectoria, se desenganchó una antena de alta ganancia y se apuntó a la Tierra y se colocaron en posición dos paletas que sostenían las membranas de la sombrilla.

Una torre extensible levantó el espejo principal y los instrumentos de Webb a unos 121 centímetros por encima de la sombrilla aún doblada, proporcionando espacio y aislamiento adicional del calor generado por los componentes electrónicos de la nave espacial.

A continuación, se desplegó una "aleta de impulso" para contrarrestar las leves fuerzas impartidas por el viento solar.

Después de que las cubiertas protectoras se retiraron del camino, dos brazos telescópicos se extendieron desde las paletas de la sombrilla en la víspera de Año Nuevo, tirando de las membranas kapton en su ahora icónica forma de cometa, o de diamante.