La del Covid-19 no es la primera pandemia que sufrió la humanidad ni es siquiera la primera del siglo. El brote de coronavirus actual mató hasta ahora a solo un 3,2% de las víctimas de la gripe española de 1918, según las estimaciones más conservadoras para esta última, y tiene una tasa de mortalidad entre cinco y diez veces menor que el ébola. Sin embargo, llevó a tomar medidas inéditas de cuarentena generalizada en buena parte de los países del mundo, paralizando la economía como no se veía desde la Gran Depresión.

¿Qué es lo que hace que esta pandemia parezca ser más peligrosa que todas las anteriores en la historia reciente?

Agente infeccioso nuevo

Para la doctora Ángela Gentile, jefa de Epidemiología del Hospital de Niños Dr. Ricardo Gutiérrez y parte del consejo de expertos que asesora al presidente Alberto Fernández, la clave de la peligrosidad de este virus es que “es un agente nuevo para el cual nadie tiene anticuerpos” y cuya característica “más importante es que afecta a la gente de mayor edad”.

“Aparentemente los chicos no son un grupo de riesgo porque no tienen receptores que permitan que el virus se una a nivel pulmonar”, aclara.

Desconocimiento

Directamente relacionado a lo anterior, hay otra causa que aumenta la peligrosidad de este virus: el desconocimiento. El doctor Roberto Debbag, vicepresidente de la Sociedad Latinoamericana de Infectología Pediátrica, explica que “el COVID-19 es totalmente diferente a la gripe H1N1 de 2009 porque aquella se daba por un virus de influenza y se tenía mucho conocimiento en el mundo” sobre cómo actuar. “Hoy, en cambio, la evidencia se crea día a día”, asegura, y pone como ejemplo que todavía la comunidad científica no se puso de acuerdo acerca de cuán efectivo es exactamente el uso de barbijos.

En este sentido, el doctor Hugo Pizzi, epidemiólogo y profesor titular de la Universidad Nacional de Córdoba, considera que “la gran diferencia con la gripe A es que no tenemos medicamento adecuado ni vacuna adecuada, por lo que la única posibilidad de no contaminarse es con la cuarentena”.

Por eso, para Debbag, comparar el accionar del Gobierno actual con el que tuvo el gobierno en 2009 no tiene sentido, dado que “la situación actual es de mucha más complejidad”, sobre todo por las consecuencias de establecer el aislamiento obligatorio. “Hace diez años no existía otra evaluación que no fuera la de si suspender las clases o no, más allá de si eso se hizo tardíamente o a tiempo”.

Índice de transmisión

“El COVID-19 es sumamente transmisible. En promedio, cada infectado contagia a dos o tres, o hasta 4 en algunas regiones. Se llama R0 o índice de infectividad”, refiere Gentile.

El R0, también llamado número básico de reproducción, indica precisamente a qué velocidad puede propagarse una enfermedad infecciosa a través de la población, midiendo cuántos nuevos casos genera en promedio un paciente infectado. Según un trabajo del Laboratorio Nacional de Los Álamos, en Nuevo México (Estados Unidos), el COVID-19 tiene un R0 de incluso 5,7 (es decir, cada infectado contagia en promedio a “5,7” personas). Es un índice muy alto, sobre todo “habida cuenta de que no hay vacunas y no hay mucho por hacer”, explica Gentile.

En comparación, se estima que el R0 de la gripe común es de 2,1 como máximo, y que el de la gripe H1N1 de 2009 es de 1,6.

El del ébola, por ejemplo, se ha estimado entre 1,34 y 1,83 en diversos brotes que ha tenido en África. Esto, sumado a que no se transmite a través del aire sino de fluidos corporales, explica aparentemente por qué este virus ha tenido brotes epidémicos más focalizados pero nunca ha llegado a suponer un peligro mundial en simultáneo, a pesar de tener un índice de mortalidad mucho más alta (del 50% según la OMS).

Globalización

Según admiten los médicos, otro factor que influye en que el COVID-19 se haya propagado más rápidamente que otros virus es la aceleración de la globalización. “Mientras estuvo en China, que prácticamente no tiene conexión directa con nosotros, no tuvimos problema. Este comenzó cuando el epicentro fue Europa, así que por supuesto que la globalización influye”, comenta Gentile.

Pizzi lo explica a través del caso del ébola. “La primera epidemia de este virus apareció en una pequeña aldea manejada por monjas de origen belga en la actual República Democrática del Congo. La tercera fue mucho más grave porque hicieron un camino de tierra que comunicaba con la República Centroafricana. Eso alcanzó para que fuera llevado el virus y que se expandiera a otros países”. “Hubei (la provincia china que tiene como capital a Wuhan) es donde más invirtió el gobierno chino en los últimos años”, agrega.

De hecho, Hubei es también uno de los epicentros del plan de Crecimiento del centro de China (“Rise of central China”) que lanzó el gobierno en 2009 y que, según la agencia oficial de noticias Xinhua, ha hecho crecer el PBI de la provincia un 7,8% en 2019.

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