"¿Algún ejemplo local de malas tendencias/historias de TikTok en sus mercados?", preguntó un integrante de Targeted Victory, una de las consultoras republicanas más grandes de Estados Unidos. “El sueño sería obtener historias con titulares como 'De los bailes al peligro: cómo TikTok se ha convertido en el espacio de redes sociales más dañino para los niños'”, agregaba el mail. ¿Por qué una consultora querría difamar a la aplicación china? Esto va más allá de las tensiones de Donald Trump con TikTok, que quedaron ya en el pasado: Targeted Victory trabaja para Meta, la empresa matriz de Facebook que declaró como su enemigo número uno a la app de videos cortos. 

La revelación suma una mancha más a la reputación de la empresa de Mark Zuckerberg, que busca reconstruir su imagen a través del metaverso y las buenas prácticas —algo que, por ahora, está lejos de conseguir—.  Una nueva investigación en documentos internos de Meta reveló que la compañía lanzó una mega campaña para poner a la opinión pública en contra de TikTok, que incluye artículos de opinión y cartas al editor en los principales medios de comunicación regionales, la promoción de historias dudosas sobre supuestas tendencias de TikTok que en realidad se originaron en Facebook y la presión para atraer a reporteros políticos y políticos locales para que ayuden a derrotar a su principal competidor.

Todo esto fue revelado por The Washington Post, que logró acceder a los mails entre Targeted Victory y Meta. En ellos se reveló una trama de lobby y prácticas muy comunes dentro de la política tradicional para hundir a los rivales. La idea de la campaña era presentar a TikTok como un enemigo de los niños y de la sociedad, por su contenido perjudicial. "Si bien Meta es el saco de boxeo actual, TikTok es la verdadera amenaza, especialmente como una aplicación de propiedad extranjera que es la número 1 en el intercambio de datos que usan los jóvenes adolescentes", se lee en un mail enviado por el director de Targeted Victory.

Targeted Victory no negó su asociación con Meta

Y la trama no se termina ahí: “Un punto extra si podemos encajar esto en un mensaje más amplio de que los proyectos de ley/propuestas actuales no son donde (los fiscales generales estatales) o los miembros del Congreso deberían enfocarse”, escribió un miembro del personal de Targeted Victory. La idea de Facebook no solo era hundir a TikTok, sino también desviar la atención de los múltiples escándalos que tuvo la empresa en el último tiempo, tales como los Facebook Papers —que revelaron prácticas abusivas y la decisión de fomentar el odio y la agresión para ganar dinero, entre otras cosas— y las terroríficas revelaciones de Frances Haugen, exempleada de la compañía. 

La campaña de Facebook contra TikTok

No es simple envidia lo de Meta con TikTok. Cuando la empresa todavía era Facebook, ya hablaba en sus documentos internos de que los adolescentes pasaban "2-3 veces más tiempo" en TikTok que en Instagram, y que la popularidad de Facebook entre los jóvenes se había desplomado. Y cuando tuvo la primera sangría de usuarios en toda su historia, Mark Zuckerberg culpó a TikTok.

La idea de Targeted Victory era encontrar historias que mostraran a TikTok, propiedad del gigante chino Bytedance, como una aplicación maliciosa, llena de videos perjudiciales y tendencias peligrosas. Por ejemplo, el Post informó que tenían un documento interno titulado "Bad TikTok clips", en donde se compartían noticias locales dudosas que citaban a TikTok como el origen de tendencias adolescentes peligrosas. Estas se le mostraban a algunos legisladores, con el objetivo de que desvíen su atención hacia TikTok.

Cada vez más usuarios de Facebook se van a TikTok

Y no solo era mostrar lo malo que pasaba en TikTok y las preocupaciones genuinas y bien fundadas sobre esas situaciones, sino que en ocasiones se recurría a la mentira. Una tendencia de destruir propiedad escolar titulada "devious licks" que se difundió en TikTok llegó a medios locales gracias a Targeted Victory. En consecuencia, un senador pidió que los ejecutivos de la app china testifiquen en el Senado. ¿Cuál es el fin de la historia? Una investigación posterior demostró que los "devious licks" se habían originado en Facebook. Otra tendencia difundida en medios era el "desafío TikTok" de abofetear a una maestra. Jamás apareció en TikTok, sino que, nuevamente, su origen se trazaba a Facebook.

La investigación muestra que hubo publicaciones en medios de cartas de "padres preocupados por TikTok" que en realidad habían sido escritas por Targeted Victory, y otras iguales todavía en redacción. El Post informó que ninguna de las columnas reveló su conexión con la firma financiada por Facebook.

Preocupación de TikTok por el "escrutinio necesario"

Un portavoz de Meta dijo a BAE Negocios: “Creemos que todas las plataformas, incluyendo TikTok, deberían estar sujetas a un nivel de escrutinio consistente con su creciente éxito”. Ese creciente éxito significa la caída de Facebook, algo que Mark Zuckerberg busca evitar a toda costa: creó los Reels —videos cortos originados en TikTok— en Instagram y después los llevó a Facebook , actualizó sus redes sociales en línea con lo que hacía la app china y hasta gastó fortunas en atraer creadores de contenido.

"La gente tiene muchas opciones sobre cómo quiere pasar su tiempo, y las aplicaciones como TikTok están creciendo muy rápidamente", había advertido sabiamente Zuckerberg. TikTok ya le ganó a YouTube y se convirtió en el enemigo número uno de Facebook en menos de cinco años de su nacimiento. Claro que Bytedance tampoco puede decir que juega del todo limpio, pero no es ni de cerca el "saco de boxeo" que es meta actualmente. Ante estas revelaciones, portavoces de TikTok declararon que la empresa está "profundamente preocupada" por la campaña de desprestigio de Meta. “Estamos profundamente preocupados de que alimentar los informes de los medios locales sobre supuestas tendencias que no se han encontrado en la plataforma pueda causar daños en el mundo real”, resumió la portavoz Hilary McQuaide.

Por su parte, Targeted Victory se limitó a declarar que la firma trabajó con Meta durante "varios años" y "dirige equipos bipartidistas en nombre de (sus) clientes". Zac Moffatt, CEO de la consultora, también argumentó que el artículo del The Washington Post "caracteriza mal el trabajo que hacemos", citando ejemplos como la caracterización de las personas que firmaron las cartas enviadas a los periódicos. "El artículo infiere que las palabras de las cartas al director no eran de los autores, ni sabían de la participación de Meta. Eso es falso", tuiteó.    

Meta gasta más en lobby que casi todas las grandes compañías de Estados Unidos a excepción de seis. Según OpenSecrets, la cifra asciende a más de 20 millones de dólares. Estas prácticas son muy usuales dentro de la política, pero no se habían visto en las grandes tecnológicas. Esta nueva revelación, que hunde aún más a un Facebook que sufre hace rato del envejecimiento de sus usuarios y su falta de ideas innovadoras, desvía también el foco de sus principales competidores: Google, Apple —recientemente afectada por una filtración de datos casi infantil que también llegó a Meta— y Amazon, cuyo fundador, Jeff Bezos, es propietario del Washington Post, responsable de la investigación.   

La guerra de las grandes tecnológicas suma una nueva batalla interna, ya que además se enfrentan a una opinión pública cada vez más desconfiada y a los reguladores de Estados Unidos y la Unión Europea

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Santiago Basso

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